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In The Wake of 911

Kol    Nidre    Sermon
September    26,    2001
Congregation    Habonim
by:    Eli    Rubenstein
When    I    was    planning    my    themes    for    this    year’s    Rosh    Hashana    and    Yom    Kippur’s    season    of    
sermons,    I    intended    to    devote    tonight's    sermon    to    the        theme    of    gratitude,    to    the        idea    of    
recognizing    the    goodness        and    blessings    that    other    people    bring    to    our    lives,    gifts    we    often    
take    for    granted.
But    the        events    of    September    11,    forced    me    to    change    my    theme.    Indeed,    the    events    of    
September    11,    have    entirely    changed    the    way    many    of    us    view    the    world.
Like    most    people    I    know,    the    images    of    that    day    were    so    horrific, some    times    we    found    
ourselves    wondering    if    it    actually    happened.
I    have    lost    count    of    the    times    I    stared    blankly    at    the    footage    of    the    two    planes    crashing    into    
the    world    trade    center    towers.    And    each    time    I    saw    it,    it    was    as    unbelievable        as    the    first    
Why?    Because    we    share    values    that    have    become    so    ingrained    in    our    culture,    they    have        
become    second    nature.    
We    value    our    own    lives,    and    we    value    the    lives    of    others.    And    we    have    built    a    world,    where    
the    preservation    of    human    life    is    a    paramount    value.    
We    have    endless    debates    on    the    merits    of    capital    punishment    for    even        the    most    violent    and    
murderous    criminals.    And    we    have    other    debates    on    assisted    suicide    for    terminally    ill    
people    whose    suffering    is    immense.....
We    try    to    ensure    that    all    of    have    access    to    medical    care,        and    we    build    special    facilities    for    
the    disabled.    We    mount    large    scale    public    drives    to    fund    research    to    heal    incurable    illnesses,    
to    find    bone    marrow    matches    for    cancer    victims,    and    to    locate    missing    children.    We    enforce    
seat belt    regulations    on    our    commuters,    and    prohibit    smoking    in    all    public    places.    And    we    
force    companies    to    list    ingredients    on    their    products    because    of    food    allergies    held    by    tiny    
percentages    of    the    population.
All    this.......    because    we have    built a    society    which    seeks    to    protect    human    life    at    all    cost.
And    then    we    are    confronted    by    the    images    of    these    planes,    all    of    whose    passengers    are    
innocent,    crashing    into    buildings,    filled    with    yet    more    innocent    civilians.....    and    the        
senseless,    needless,    cruel loss    of    life    that    transpired    in    a    matter    of    seconds.    2
And    those    who    committed    the    act,    valued    their    lives    so    little,    that    they    conspired,    trained    
for    and    committed    this    act    with    a    zeal    and    glee    that    shakes    me    to    the    core    every    time    I    think    
about    it.
I    realized    how    deeply    affected    I    was    by    this,    when    I    was    watching    the    memorial    service    last    
Friday    being    broadcast    from    Parliament    Hill    in    Ottawa.    At    the    end    of    the    service,    they    asked    
all    those    in    attendance    to    rise    for    a    moment    of    silence    in    memory    of    the    victims.    And,    
without    even    thinking,    I    rose    as    well,    in    my    living    room    in    Willowdale,    and    also    stood    for    a    
moment    of    silence.
Why?    Because    that    attack    was    not    limited    to    the passengers    and    crew    on    the    hi-jacked    
planes    or    the    people    in    New    York    and    Washington.    That    attack    was    on    you    and    I,    and    on    all    
people    who    believe    in    the    values    of    the    west....    in    human    rights,    equality,    religious    freedom    
and    freedom    of    thought,    a    free press    and    democracy.
And    so,    as    I    mourned    for    those    who    perished,    I    also    felt    the    fear,    the    uneasiness,    and    the    
disquieting    awareness,    of    knowing    that    there    are    not    small    numbers    of    people    in    the    world    
to    whom    the    west:    Jews,    Christians,    moderate Muslims    and    others,    are    the    ultimate    enemy.    
And    who    would    destroy    our    way    of    life,    and    destroy    us,    and    the    blink    of    an    eye.
And    they    may    yet    try    to    do    so    again.        
The    events    of    Sep.    11    are    deeply    troubling    to    so    many    of    us    because    of    what    it    reveals    about    
the    nature    of    some    of    the    people with    whom    we    share    this    planet.
What    does    Sep.    11    say    about    human    nature?    What    do    the    events    of    Sep    11    mean    for    the    
future    of    peace    in    the    world,    and    for    life    in    our    relatively    unspoiled    our    corner    of    the    world?
But    even    as    we    feel    the    despair    these    questions    prompt    in    us,    we    must    remember    this:    
While    we    cannot    always    control    what    happens    to    us,    we    can    master    our    response    - even    in    
the    most    trying    of    circumstances.”
And    how    does    one    respond    to    an    event    of    this    magnitude?
Truthfully,    it’s    so    difficult    to    find    words    in    the    wake    of    this tragedy,    still    so    fresh    in    our    
minds,    when    we    feel    the    pain    of    the    victims    and    sense    the    current    climate    of    fear    that    seems    
to    be    engulfing    our    world
And    it    so    difficult    to    devise    a    strategy,    when we    are    dealing    with    an    enemy    that    is    that    same    
time    so    dangerous,    so    elusive    and    so    filled    with    irrational    and    unending    hate.3
But    there    are    a    number    of    responses    we    must    and    should have.    First    and    most    obvious    is    to    
help    the    victims,    and    their    families,    by    donating    to    the    various    relief    efforts    that    have    
immediately    come    to    the    fore.
Then    there    is    the    whole    area    of    political    responses    to    this    attack....
From    a    Jewish    perspective,    the    highest    goal    in    life    is    peace.    The    Talmud    tells    us    that    God    
would    even    utter    an    untruth,    rather    than    cause    hostility    between    people.
Every    rule    taken    to    an    extreme,    though,    becomes    absurd.    And    while the    Torah    says    that    our    
highest    value    is    peace,    ironically,    we sometimes    must    use    force    to    keep    the    peace.
This    is    why    Torah    also    teaches    us    that    we    are    allowed,    in    fact,    we    are    obligated    to    defend    
ourselves    in    the    face of    evil.    And    we    must    defend    others:    Lo    tamod    all    dam    ray-eh-cha    “Do    
not    stand    by    idly    while    your    brother’s    blood    is    being    spilled”,    the    Torah    warns    us.
And    I    must    admit,    that    I    become    very    disheartened    when    I    hear    people,    well    meaning    
people,    saying:    “You    know    if    you    respond    with    force    to    this    act,    you    will    only    breed    more    
violence...and    the    like...”
Marcus    Gee in    the    Globe    wrote these    words last    week:
“Our    moral    scruples    are    the    terrorists    best    friend.    In    their    view,    we    are    corrupt    and    weak    
while    they    are    pure    and    strong.    If    they    attack    us,    it    is    partly    because    they    believe    that    we    
are    too    feeble    to    fight    back.
George    Orwell    spent    a    good    part    of    the    Second    World    War    arguing    with    pacifists    and    
appeasers    who    thought    "that    everything    in    the    garden    would    be    lovely    if    only    we    stopped    
the    wicked    fighting,    and    that    fighting    back    is    exactly    what    the    Nazis    want    us    to    do."
"Any    government    which    refused    to    use    violence    in    its    own    defense    would    cease    almost    
immediately    to    exist,"    he    said,    "because    it    could    be    overthrown    by    any    body    of    men,    or    even    
any    individual,    that    was    less    scrupulous.
Perhaps    a    story    would    better    illustrate    this    point.        Last    year    my    friend    bumped    into    her
kindergarten    teacher    in    the    grocery    store,    someone    she    hadn’t    seen    in    decades
She    went    over    to    her,    and    said:    You    don’t    remember me,    but    I    was    in    your kindergarten
class    at    Eitz    Chaim Hebrew    School many    years    ago.”
“Of    course,    I    remember    you,    Daphna.    And    I'll    even    tell    you    a    story    about    yourself.    There    was    
a    class    bully    by    the    name    of    Yichezkiel,    who    used    to    push    all    the    other    children    around    the    
moment    I    turned    my    back.    One    day    you    came    to    me    complaining    that    he    hit    you.        I    was so    
exhausted    with    dealing    with    him,    I    told    you    to    go hit    him    back.    You    returned    a    few    minutes    
later,    still    looking    disappointed.    I    asked    you    what    happened,    and    you    said,    “I    went    over    to    
Yichezkiel,    but    I    didn’t    hit    him.    Why    not?    Well,    I    asked    him    for    permission    to    hit    him,    but    he    
said    no....”4
Terrorists    are    not    English    gentlemen.    They    do    not    have    table    manners,    or    fight    by    the    rules    
of    the    Marquis    of    Queensbury.    And    if    we    do    not    deal    with    them    forcefully,    we    will    be    
complicit    in    our    own    victimization.
Now    there    is    much    more    we    could    discuss    concerning    our    political    response    to    the    Twin    
Tower bombing    and    the    other    terrorist    outrages....
We    could    focus    on    the    dangers    of    triumphalist    religion.    As    I    said    on    Rosh    Hashana,    there    
are    many    major    religions    in    the    world.        These    religions    share    at    least    one    attribute    in    
common:    they    all    have aspects    of    the    truth    inside    their    systems,    their    rituals,    and    their
observances.    But    of    all    world    religions,    there    is    only    one    that    I    know    is    false....and    most    
certainly    untrue.     And    that    is    the    religion    that    claims    to    have    the    only    truth,    the    religion    
claiming    that    unless    you    adopt    their    tenets    you    are    an    inferior    human    being.
We    could    also    talk    of    the    danger    in    dismissing    this    world,    the    here    and    now,    in    favor    of    a    
more    glorious    afterlife.    There    are    some    streams    in    Judaism    that    would    even    suggest    this    
I    side    with    the    way    one    writer    answered    when    he    was    asked    the    question    about    his    belief    in    
afterlife.    He    said:    “Let’s    take    one    world    at    a    time...”
But    Yom    Kippur    is    primarily    a    time    of    personal    reflection,    a    look    at    ourr    own    souls,    our    own    
challenges,    our    own    everyday    struggles.
And    in this    vein,    I    asked    myself    what    do    the    events    of    Sep.    11    mean to    us    as    individuals?    
And,    I    thought    of    some    of    the    stories concerning    the    individuals    who    perished    on    Sep.    11    
that    I    came    across    in    the    days    that    followed:
I    read    about    a    fireman,    Andrew    Desperito,    who    was    also summoned    to    rescue    victims    of    a    
terrorist    bombing    of    the    World    Trade    Center in    1993.    Then,    he    suffered    from    smoke    
inhalation    but    otherwise    emerged    unscathed.
On    Sep.    11,    as    the    New    York    City    firefighter    escorted    a    woman    to    safety    from    the    north    
tower,    he    was    buried    under    the    crumbling    rubble.        And    so    were    countless    other    firefighters    
and    police    officers,    who    gave    their    lives    trying    to    rescue    the    men    and    women    trapped    in    the    
twin    towers.
I    read    about    about    a    passenger    on    one    of    the    flights, Lynn    Angell,    wife    of    Hollywood    
Producer    David    Angel.    The    couple    was    traveling    from    Boston    to    attend    the    Emmy    Awards    
that    weekend.
The    couple    was heavily    involved    in    philanthropy    and    Lynne    spent    much    of    her    time    
volunteering    as    a    librarian    at    Hillsides,    a    home    for    abused    children    that    the    couple    helped    
renovate.    Lynn,    in    fact,    sent    each    of    its    66    residents    a postcard    from    Cape    Cod    this    past    
"She    was    a    driving    force    behind    creating    one    of    the    nicest    children's    libraries    I've    ever    
seen,"    home    director    John    Hitchcock    said.    "It's    a    huge    loss    to    us."
I    read    about    Daniel    McNeal,    29,    who    was    planning    on    walking    his    sister    Kathleen    down    the    
aisle    at    her wedding    on    Sept.    29.    But    instead    of    walking    her    down    the aisle,    McNeal    was    
carried    to    his    final    resting    place    at    his funeral    just    over    a    week    on    Sep.    18,    2001    following    
services    at    the Church    of    the    Nativity    in    Timonium,    Md.
McNeal    was    an    analyst    at    Sandler    O'Neill    &    Partners,    one    of    67    investment    bank    employees    
trapped    in    the    World    Trade    Center's    south    tower.
After the    first    plane    hit    the    north    tower,    McNeal    called    his    mother,    Kitty,    in    Towson,    Md.,    
from    his    104th-floor    office.    Then    McNeal    called    his    father,    Michael,    dying    of    lung    cancer    at    a    
hospice,    and    told    him    not    to    worry.
I    read    about    Danny Lee,    the    roadie for    the    Backstreet    Boys, who    was determined    to    be    at    
his    wife's    side    when    she    gave birth    to    their    second    child.    After    a    long    night    breaking    down    
the    stage    in    Boston,    he    caught    the    first    flight    home    to    Los    Angeles    the    next    morning.
I    also read    about    Rev.    Mychal    Judge,    the    New    York    City    Fire    Department    chaplain    who    died    
when    he    was    hit    by    falling    debris    as    he    ministered    the    last    rites    to    a    dying    fireman    at    the    
scene    of    Tuesday's    terrorist    attacks.    He    was    well    known for    his    compassionate    care    for    
families    of    previous    air    crash    victims.
And    then,    I    read    about    the    heroic    efforts    of    five    men    on    United Flight    99,    who    after    they    had    
learned    of    the    other    hijackings    and intentional    crashes,    stormed    the    cockpit,    causing    their    
plane    to    crash    in a    Pennsylvania field.        The    actions    of    these    men,    Jeremy Glick,    Lou    Nacke,
Todd    Beamer,    Mark    Bingham,    Tom    Burnett,    probably prevented    the    plane    from    hitting    the    
White    House    and    causing    even    more    loss    of    life.
One    of    the    men,    Jeremy    Glick,    was    taking    his    first    business    trip    in    months.    Since    the    birth    of    
his    daughter,    Emmy,    three    months    ago,    he    had    been    reluctant    to    leave    home    until    his    wife    
felt    that    it    was    OK.    Above    the    story    I    read    concerning    United    Flight    99,    there    was    a    picture    
of    Jeremy    Glick.    Obviously    it    was    a    recent picture,    because    it    shows him    embracing    a    
smiling    newborn    child.
One    of    the    news    magazines    that    covered    the    disaster,    showed    pictures    -terrifying    pictures    -
of people    leaping    from    the    flaming    towers    to    their    deaths.    One    of    the    pictures,    showed    a    
man    and    a    woman    holding    hands    as    they    fell    to    the    earth,    their    last    act    before    their    deaths
And    when    I    thought    of    that    gesture,    that    last    moment    of    hand holding,    of    the    picture    
of    Jeremy    Glick    kissing    his    new    -born    child...    and    of    the    countless    stories    of    people    calling    
their    brothers    and    sisters,    their    mothers    and    fathers, their    sons    and    daughters,    their    
husband    and wives    and    fiancées,    from    the    World    Trade    Center,    to    tell    them    that    they    loved    
them    and    didn’t    know    if    they    would    survive....6
I    realized    what    one    of    our    responses    to    Sep.    11    needs    to    be...
The    poet Zelda    tells    us    that    Each    of    Us    Has    A    Name,    but    this    name    is    not    just    the    
alphabetized name    given    to    us    by    our    parents.    This    name    is    given    to    us    and    is    woven    by    us,    
through    our    work,    and through    our    play,    by    our    friends    and    by    our    enemies,    through    our    
loves    and    our    hatreds,    and    finally    by our    deaths.    She    writes:
EACH    OF    US    HAS    A    NAME
Each    of    us    has    a    name
given    by    God
and    given    by    our    parents
Each    of    us    has    a    name
given    by    our    stature    and    our    smile
and    given    by    what    we    wear
Each    of    us    has    a    name
given by    the    mountains
and    given    by    our    walls
of    us    has    a    name    
given    by    the    stars
and    given    by    our    neighbors
Each    of    us    has    a    name
given    by    our    sins
and    given    by    our    longing
Each    of    us    has    a    name
given    by    our    enemies    
and    given    by    our    love
Each    of    us    has    a    name    
given    by    our    celebrations
and    given    by    our    work
Each    of    us    has    a    name
given    by    the    seasons
and    given    by    our    blindness
Each    of    us    has    a    name    
given    by    the    sea    
and    given    by    
our    death.
And    I    can    think    of    no    greater    contrast    to    the    names    that    the    victims    and    the    terrorists    left    
behind    than    in    the    manner    of    their    deaths.7
The    last    acts    of    the    victims,    the    last    hugs    goodbye    before    they    left    for    work,    the    last    phone    
calls    to    their    loved    ones.......shows    us    the    kind    of    people    who    were    lost    in    this    tragedy.    
People    who    loved        and    were    loved    by    others.
By    contrast,    I    doubt    very    much    that    the    terrorists    hugged    anyone    before    their    flights    or    
made    a    desperate    call    to    a    dear    one    to    wish    them    a    tearful    goodbye    before    they    committed    
their    evil    acts.
And    when    you    love    no-one,    and    you    are    loved    by    no-one,        when    you    feel    you        have    nothing    
to    lose    in    life    ,    then    life- yours    and    others    - may    seem    all    too    expendable
And    so,    our    response    after    Sep.    11,    both    in    memory    of    the    victims,    and    as    a    denial        for    what    
the    terrorists    stood    for,    is    to    be    more    loving,    to    be    kinder    and    gentler    with    each    other,        to    
pull    ourselves    closer    to    those    who    make    our    lives    so    much    more    meaningful    by    their    
In    fact,    many    people    did    just    that.    After    the        news    of    the    bombing    they    went    home    and    
hugged    their    spouses, their    children,    their    significant    if    instinctively    saying:    “We    
must    draw    even    closer    together    during    these    hateful    times.”
So,    in    a    way,    this    evening’s    sermon    turns    out    to    indeed    be    about        gratitude,    reminding    us    to    
appreciate    the    love        we    have    in    our    lives,    to    cherish    every    moment,    to    realize    how    fortunate    
we    are    to    have    family,    to    have    friends,    to    have    community.
I    have    told    this    story    before,    but    it    is    one    worth    repeating.    I    heard    the    story    from    a    16-yearold
girl,    from    Hamilton,    who    was    attending    Jewish    storytelling    at    Habonim    during    
Holocaust    Education    Week    a    few    years    ago.
My    Grandmother’s    Rule
My    Grandmother    lived    in    the    town    of    Apt,    at    the    outbreak    of    WWII.    She    had    just    celebrated    
her    wedding,    when    the    Nazis    overcame    the    town    and    deported    all    the    able    bodied    man    -
including    her    husband        -to    a    labor    camp.    Over    the    protests    of    her    family,    she    went    out    in    
search    of    him.    When    she    returned    to    Apt    a    few    days    later,    no-one    was    left.    They    had    all    
been    deported    by    the    Nazis.    She    never    saw    her    family    again.
Since    that    time,    the    young    girl    said,    my    grandmother    had    a    rule:
Never    leave    the        house    in    a    fight,    or    without    saying    ‘I    love    you.”    because    you    never    know    
when    this    will    be    your    last    chance    to    do    so...”
One    last    point.    Will    becoming    more    loving    to    each    other,    and    being    more    appreciative    for    
what    we    have    in    our    lives    ------will    this    eliminate    terrorism?8
No,    of    course    not.    But    it    means    that    our    spirits    will    not    be    broken,    nor    will    our    hearts    be    
deadened    to    each    other,        because    of    the    actions    of    the    terrorists    
And    while    we    must    act    internally,    we    must    also    react    externally.
In    the    latter    category    is    the    whole    array    of    responses,    stretching    from    international    military    
action    against    the    network    of    terror    and    against        governments    that    support    
action    on    the    domestic    front,    from    more    intelligent immigration    policies    (which    does    not    
have    to    mean    fewer    immigrants)    to    stricter    airport    security    to    enhanced    surveillance    
On    both    the    domestic    and    international    fronts,    our    policies    must    be    firm,    measured    and    
Not    to    respond    to    the    terrorist    outrage,    only    encourages    terrorists    to    strike    again    and    again    
with    impunity.    But    to    overreact,    to    respond    out    of    unbridled    anger    and    vengeance,    may    
result    in    the    deaths    of    many    innocent    lives,    and    the    escalation    of    the    current    crisis    into    a    
worldwide conflict.
“Anger    is    only    one    letter    shy    of    danger.”
On    the    domestic    front,    under    reaction    leaves    us    open    to    further    terrorist    infiltration.    
Overreaction,    means    the    unnecessary    suspension    of    civil    liberties,    and    the    possible    
transformation    of    our    society    into    one    where    far    too    many    of    our    individual    rights    and    
freedoms    are    sacrificed    on    the    altar    of    security    - and    the    slope    is    slippery    indeed.
We    must    be    equally    vigilant    on    both    fronts.    As    we    rise    to        fight    the    threat    our    liberty    from    
without,    we    must    also    see    to    it,    that    we    ourselves    do    not    become    a    fifth    column,    by        
overzealously    curtailing        the    very    liberties    that    define    our    democratic    societies.
May    our    leaders    have    both    the    courage    and    the    wisdom    to    walk    this    fine    line,    to    choose    the    
correct    course    of    action    in    response    to    the    terrible    events        of    Sep.    11.
Many    people    who    were    in    New    York    after    Sep.    11        observed    the    site    of    the    smoke    from    the    
ruins    of    the    destroyed    towers    breeze    past        the    Statue    of    Liberty    in    the    New    York    harbour.
The    story    is    told    of    a            little    girl    who    asked    her    father:        "Daddy,    doesn't    the    lady    ever    get    
tired    of    holding    that    flame    up    all    of    the    time?";    Her    father    tenderly answered:        "It    doesn't    
become    tired,    as    long    as    she        has    all    of    us    to    help    her."
In    order    for    human    rights,    equality,    religious    freedom,    freedom    of    thought    and    expression,    
and    democracy to    thrive,        in    order    for    Lady    Liberty    to    keep    her    flame    aloft    and    burning    
bright,    all    of    us    must    stand    together    and    support    her    struggle.    
And    that    struggle    is    clearly    far    from    over.9
I    would    like    to    ask    you    all    to    rise    now,    as    I    read        to    you    a        special    prayer    I    have    adapted,    
which    is    based    on    a    piece    edited    by    Rabbi    Jack    Reimer    from    a    memorial    prayer    placed    by    
United    Airlines        in    the    New    York    Times:
A    Prayer    for    the    11th    of    September.
On    Monday,    September    l0th,when    people    asked    me    how    I    was    feeling,    I    replied,    without    
thinking,     fine,    thank    you.    
On    Monday,    September    l0th,    the    papers    and    the    magazines    were    filled    with    important    
stories    about    the    fall    TV schedule,
On    Monday,    September    l0th, there    were    not    many    people    in    the    religion    section    of    the    
On    Monday,    September    l0th,    I    passed    strangers    without    saying    hello.
And    then,....
On    Tuesday,    September    11th,     the    world    changed.     And    I    did    too.
On    Tuesday,    September    11th,    someone    tried    to    take    America    apart,    and    instead,    on    
Tuesday,    September    11th,     America    came    together,    as    never    before.
On    Tuesday,    September    11th,    there    were    no    longer    white-collar workers    and     blue-collar
workers.     On    Tuesday, September    11th,    there    were    only    people    trying    to    help    other    people.
On    Tuesday,    September    11th,    strangers    died    for    each    other.
On    Tuesday,    September    11th,    the    best    of    the    human    spirit    spit    back    into    the    e∂ye
of    the    
On    Tuesday,    September    11th,    America    was    knocked    to    its    knees.
And    on    Tuesday,    September    11th,    America    got    back    up    again.
May    we    not    soon    forget    the    lessons    that    we    learned    on
that    day.
May    we not    think    ever    again     that    the    stranger    going    by    is    just    a    stranger.10
May    we    not    think    ever    again     that    we    are    too    busy    to    hug    our    children     or    too    tired    to    tell    
our    mates    that    we    love    them,    
May    we    not    answer:     fine,    thank    you     without    thinking,    when    someone    asks    us    how    we    
are,     the    way    we    did    on    Monday,    September    l0th,
Instead,    let    us    be    really    grateful    that    we    are    alive,
grateful    that    we    have    children    to    hug    
and    mates    to    love,
and    grateful    that    we    live    in    a    free    country.
And    let    us    be    grateful        for    the    human    spirit
that    can    rise    above        every    catastrophe
and    triumph    over    every    adversity
the    way    it    did
on    Tuesday,    September    11th

Fri, February 28 2020 3 Adar 5780